Las ‚Äúpilas‚ÄĚ que generan mol√©culas org√°nicas en Marte

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Las ‚Äúpilas‚ÄĚ que generan mol√©culas org√°nicas en Marte
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En 2012, un equipo de investigadores de Carnegie Science concluyó que el carbono orgánico detectado en diez meteoritos que habían impactado sobre la Tierra en décadas anteriores procedía de Marte y no de la contaminación terrestre, como se pensó en un principio.

Esta conclusión resultaba en un principio confusa; ya que, por lo general, las moléculas orgánicas se relacionan con la vida. Sin embargo, no había constancia de la existencia de organismos vivos, tal y como los consideramos aquí en la Tierra. Ahora, aquel grupo de científicos ha analizado en profundidad otros tres meteoritos, demostrando que aquellas moléculas no tenían un origen biológico, sino que se habían originado a través de una serie de reacciones similares a las que tienen lugar en el interior de las pilas.

Las ‚Äúpilas‚ÄĚ que generan mol√©culas org√°nicas en Marte 1
Crédito: Andrew Steele

Pilas en Marte: salmuera y rocas volc√°nicas

Todas las moléculas orgánicas están compuestas por átomos de carbono e hidrógeno, que en algunas ocasiones se enlazan también a otros elementos, como el oxígeno, el nitrógeno o el cloro. Este grupo de moléculas engloba a compuestos biológicos tan importantes como los carbohidratos, los lípidos o los aminoácidos que dan lugar a las proteínas. Por eso, suelen relacionarse con un origen biológico, aunque algunas moléculas orgánicas pueden haberse formado por mecanismos que no tengan que ver con la vida, en el marco de la conocida como química orgánica abiótica.

Se examinaron las rocas mediante microscopía avanzada y espectroscopía

Seg√ļn ha asegurado en un comunicado el autor principal del estudio, Andrew Steele, conocer la procedencia de las mol√©culas org√°nicas del planeta rojo ser√≠a de gran inter√©s para estudiar m√°s a fondo su potencial habitabilidad. Por eso, √©l y su equipo han analizado muestras extra√≠das de tres meteoritos marcianos, cuyo impacto con la Tierra tuvo lugar en 1950. Para ello se han ayudado de t√©cnicas de microscop√≠a avanzada y espectroscop√≠a, que les han permitido observar en profundidad la composici√≥n de las rocas. Finalmente han concluido que las mol√©culas org√°nicas analizadas se formaron por corrosi√≥n electroqu√≠mica, de un modo similar al que da funcionamiento a las pilas galv√°nicas. Para que este tipo de reacciones se den es necesaria la presencia de dos metales (los que formar√≠an el √°nodo y el c√°todo de la pila) y una soluci√≥n salina. En este caso, los metales estar√≠an presentes en las rocas, de origen volc√°nico, mientras que la soluci√≥n salina la aportar√≠an las salmueras situadas bajo la superficie de Marte.

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Los autores del estudio, que acaba de ser publicado en Science Advances, aseguran tambi√©n que este tipo de procesos podr√≠an darse en cualquier otra zona del universo en la que las rocas √≠gneas entraran en contacto con salmueras. Por ejemplo, este ser√≠a el caso de las lunas Europa, de J√ļpiter, y Enc√©lado, de Saturno.